17 september 2003

Year abroad Korea

Hieronder volgt een index van mijn Year Abroad 2002-2003. In 2000 maakte ik mijn rootsreis (Korea I). Voor mijn studie aan de International Business School (IBS - Hanzehogeschool Groningen), moest ik voor het derde jaar naar het buitenland. Eerst een half jaar studie, daarna een half jaar stage. Voor een semester heb ik aan de Yonsei University, Division of International Education and Exchange - DIEE, in Seoul gestudeerd. Na een reis van 3 maanden door China, Laos en Thailand (backpacken met 2 vrienden) ging ik voor een semester stage lopen bij LG.Philips LCD (nu LG Displays). De fotos staan op Hyves.

Lees verder:
Rootsreis - Korea I

4 augustus 2003

Jon in Korea, August 2003

Monday, August 4, 2003
After a great last night with Moo-bong and Sunniva, last Saturday I returned to The Netherlands (Frog Delta) after exactly one year with mixed feelings... I am happy to be back, but at the same time I am sad to close the "Korea-chapter" - my year abroad. For years, I had been looking forward to study in Korea. In other words, I feel like I have been on a 1-year rollercoaster ride - and now I am dizzy... Anyway, this year I will graduate and have the challenge to find a job that fits me!

My Year Abroad is officially over:
Rest In Peace...
To Be Continued!!!

15 juni 2003

Korea verovert de wereld digitaal (Juni 2003)


Korea leidt de wereld op het gebied van breedband internet. Daarnaast lopen jongeren al rond met een mobiel waar men digitale foto’s mee maakt die vervolgens met hetzelfde apparaat per e-mail verzonden kunnen worden. Straks worden handsets waarop men TV kan kijken een bekend verschijnsel op straat. Ook wordt WLAN – Wireless Local Area Network – of WiFi op sommige universiteiten al gebruikt, zodat jij op je PC of notebook draadloos kunt internetten. Met “online gamen” zijn de Koreanen berucht én onverslaanbaar. Kortom, Koreanen hebben zich laatste “cutting-edge technologies” eigen gemaakt en de Koreaanse economie wordt gedreven door met name drie export produkten: halfgeleiders (geheugen chips), mobiele telefoons en auto’s. Binnenkort zal daar één high-tech produkt bijkomen: digitale TV’s!

In de jaren 1997 en 1998 hadden veel landen in Zuid-Oost Azië (waaronder Zuid-Korea) last van de zogenaamde “Aziëcrisis”. Door een lening van het IMF (International Monetary Fund) kon Korea er echter snel bovenop komen. Veel Koreanen beschouwden deze lening van 20 miljard dollar echter als een schande, terwijl er wel de nodige hervormingen in de Koreaanse economie doorgevoerd konden worden – op verzoek van het IMF, in ruil voor de lening. Wat voor hervormingen? Incompetente banken (die voor de Aziëcrisis leningen voor een vriendenprijs hadden verstrekt aan chaebol die roekeloos met geld smeten) werden gesloten, zodat voor efficiënte buitenlandse bedrijven en management de deuren geopend konden worden.

Een goed voorbeeld is dat in 1999 Koninklijke Philips voor 1,6 miljard dollar een belang van 50% in LG LCD kocht. (De grootste buitenlandse investering in Korea ooit.) De joint venture LG.Philips LCD Co., Ltd. (LPL) werd geboren – een wereldleider op het gebied van zogenaamde “flatscreens”. Na de oprichting van LG.Philips LCD werd er nóg een joint venture opgericht: LG.Philips Displays.

Naast dit soort maatregelen werd er met het geld van de IMF enorm veel geïnvesteerd in de IT. In 2002 werd er bijvoorbeeld voor meer dan 60 miljoen geleend aan bedrijven die ultrasnelle Internet verbindingen aanbieden. En, entrepreneurs in de IT industrie hoeven minder belastingen te betalen en mogen blijven werken terwijl anderen (voor twee jaren en twee maanden) het leger in moeten. Kortom, in Korea kunnen grote bedrijven rekenen op enorm veel software/hardware ingenieurs die elk jaar vers van de universiteit komen om voorop te blijven in de IT wereld. Door mobiel internet (Koreanen besteedden 113 miljard dollar aan mobiel internet in 2002) of breedband internet (8 miljoen huishoudens hebben toegang tot een ADSL lijn) kan het bedrijfsleven rekenen op een trouwe thuismarkt. Eén van de redenen dat er zoveel “PC-bangs” zijn in Korea, is dat Koreanen veel collectiever zijn (in tegenstelling tot Japanners die veel individueler ingesteld zijn) en dus “multiplayer games” als Starcraft en Diablo zéér populair zijn. Het gevolg? De Koreaanse economie groeide met 10,6% in 1999 en de lening van het IMF kon voortijdig afbetaald worden...

De hoofdrolspelers van Korea’s hedendaagse succes zijn Samsung en LG. De Samsung Group en LG Corp. zijn respectievelijk de nummer één en twee chaebol van Korea. Een chaebol is een conglomeraat en is vanuit het Chinees vrij vertaald een “geld clique”. Hun dochterbedrijven Samsung Electronics – SEC – en LG Electronics – LGE, zijn Korea’s grootste producenten van consumentenelectronica. SEC en LGE zijn dankzij hun agressieve marketing ook makkelijk herkenbare merken waar dan ook in de wereld. Zij hebben de ambitie om overal huiskamers en kantoren te bestormen met hun high-tech producten. Voor zover ze dat nu al niet doen, aangezien Korea 50% van de MP3-spelers wereldwijd maakt. Hun geheim is convergentie: door DVD spelers, smart phones, airconditioners, koelkasten en LCD TVs uit te rusten met je eigen chips, geef je de concurrentie het nakijken. Hoe zien hun activiteiten eruit, hoe succesvol zijn zij en hoe ziet de toekomst eruit?

De Samsung (letterlijk vertaald “drie sterren”) chaebol werd tijdens de Japanse overheersing opgericht door Lee Byeong-ch’eol en wordt nu geleid door zijn derde en jongste zoon Lee Kun-hee (Lee Byeong-ch’eol vertrouwde zijn twee oudste zoons niet). Samsung begon met het exporteren van rijstwijn. De huidige voorzitter van de Samsung Group Lee Kun-hee is de rijkste man van Korea met een geschat vermogen van 1.4 miljard euro. De winst van de Samsung Group in 2002 was 5 miljard euro op een omzet van 30 miljard euro. SEC is op dit moment na Nokia en Motorola de grootste fabrikant van mobiele telefoons. Het is zelfs wereldwijd de meest winstgevende producent van mobiele telefoons. Samsung is de nummer één op het gebied van DRAM geheugen chips – het heeft een marktaandeel van 31% – en nummer twee op het gebied van Flash.

Na Intel is SEC sinds kort de grootste chip-fabrikant. SEC presteerde het vorig jaar zelfs om na Microsoft – de welbekende Amerikaanse software gigant opgericht door de rijkste man ter wereld Bill Gates met 40 miljard dollar – de grootste bedrijfswinst (vooral dankzij DRAM chips) van een electronica concern ter wereld te boeken. In het eerste kwartaal van dit jaar, maakte het méér winst dan Microsoft, IBM of Cisco. Op het gebied van CDMA telefoons (CDMA2000 wordt in Korea, Japan en de VS gebruikt) zijn SEC en LGE marktleiders. In China, verkocht Samsung vorig jaar voor ruim een miljard aan mobiele telefoons. Een Samsung telefoon is 60% duurder dan die van concurrenten, maar toch is het door hun marketing een status symbol voor veel Chinese vrouwen. SEC wil zich nu op digitale camcorders, set-top boxen en DVD spelers richten.

LG Corp. (Lucky Goldstar) werd in 1947 opgericht door Koo In-hwe (net zoals Samsung’s Lee Byeong-ch’eol zoon van een landheer) die begon met chemie. Hij richte zijn bedrijf op met behulp van zijn schoonvader, Huh Man-jung. LG wordt ook nu nog beheerst door de Koo familie en is nu een holding van bedrijven met takken in de olie-industrie, chemie, financiële dienstverlening en electronica. LGE is volgens Interbrand (door het sponsoren van sport-evenementen) het meest invloedrijke merk in Azië, vóór indrukwekkende namen (en rivalen) als Samsung Electronics, Sony PlayStation en Toyota. LGE heeft een indrukwekkend arsenaal aan huishoudelijke producten waarvan iedereen er wel minstens één van heeft of in ieder geval kent. LGE is sterk in: plasma TV’s, CRT’s, airconditioners, CD-ROM’s en CD-RW’s (allemaal #1 in de wereld). Consumenten wereldwijd hebben bijvoorbeeld, inmiddels ook al kennis mogen maken met de “Internet-koelkast”. Naast – uiteraard – internet biedt deze koelkast onder andere een zgn. Tablet PC, radio, TV, video-phone en digitale camera. Naast al deze indrukwekkende producten verkoopt LGE ook mobiele telefoons: LGE is de op 4 na grootste producent van handsets (na Nokia, Motorola, Samsung en Siemens).

Volgens de KITA (Korea International Trade Association) waren in 2002 de VS, Japan en China Korea’s belangrijkste handelspartners. Betreft de VS, werd er voor 6.5 miljard euros aan auto’s geëxporteerd (mobiele telefoons kwam op de tweede plaats). Japan importeerde voor 2.3 miljard euro aan halfgeleiders. China kocht voor 2 miljard euro Koreaanse draadloze communicatie produkten (lees: mobiele telefoons). Nu heeft LGE een nieuwe markt gevonden die de Koreaanse export verder kan laten groeien: die van “platte” TV’s. Platte TV’s?

Een platte TV of “Flat TV” is een TV met een LCD – liquid crystal display – of plasma scherm. Vorig jaar exporteerde Korea voor 900 miljoen euro aan platte TV’s – een groei van 260% vergeleken met 2001... De gemiddelde prijs voor zo’n TV was in ongeveer 1.100 euro in 2002, minder dan de 1.400 euro van het jaar ervoor. Het is duidelijk dat digitale TV’s nu al voor een belangrijke rol in Korea’s export spelen. Voor dit jaar wordt verwacht dat de export van Flat TVs “made in Korea” ruim zal verdubbelen tot zo’n 2,3 miljard euro. Digitale TV zal voor een nog grotere omzet gaan zorgen. Op dit moment heeft LGE al 9% van de markt voor TV’s voor digitale uitzending (High Definition TV, of HDTV) in handen. Tussen nu en 2005 wil het 1,2 miljard euro investeren in deze groeimarkt. Wat is HDTV en hoe denkt LGE daarmee een slag te kunnen slaan? Veel regeringen in Europa en Azië zorgen ervoor dat nationale omroepen vóór 2010 gaan stoppen met analoog uitzenden, en in plaats daarvan alleen digitaal uit gaan zenden. De VS zal dit in 2006 gaan doen en Korea deed dit al in 2001. HDTV/digitale TV zendt in 16:9 uit en mét Dolby digital surround audio. De 16:9 “aspect ratio” wordt ook in bioscopen gebruikt.

De voordelen ten opzichte van analoge TV (4:3) zijn legio. Niet alleen heb je “WIDE” of breedbeeld TV (ogen vinden het kijken naar 16:9 in plaats van 4:3 veel prettiger) met beter geluid, maar je hebt ook een veel helderder beeld (resolutie is vier keer zo groot als bij analoog uitzenden), weinig “flickering” en veel meer kleuren. En, het meest belangrijke: je kunt dan eindelijk op je TV internetten! Het is toch veel comfortabeler om even je mail te checken op de bank in de huiskamer – tijdens een reclame – dan op zolder? Met andere woorden: straks heb je een TV en PC in één!

Deze evolutie van TV kijken gaat ervoor zorgen dat we onze analoge TV’s in gaan ruilen voor digitale. Analoge TV’s (je weet wel: met zo’n enorm grote beeldbuis die de helft van de woonkamer in beslag neemt of waarvoor je een hele TV-meubel voor aan moet aanschaffen) kunnen digitale uitzending niet aan en zijn veel minder mooi, licht en plat als een zgn. Flat TV die geschikt is voor digitale uitzendingen. Voorbeelden zijn LCD’s die zo plat zijn zodat je ze aan de muur kunt hangen of plasma TV’s. We gaan dus veel meer LCD TV’s en plasma TV’s in huiskamers zien. Nu doet de duurste plasma TV ter wereld van 60 inch plasma 26.000 euro en een 50 inch plasma TV ongeveer 8.000 euro. Een 50 inch LCD TV zal ruim 10.000 euro gaan kosten. Men verwacht dat de prijzen van zowel plasma als LCD TV’s in de toekomst enigszins zullen fluctueren.

De grootste speler in de LCD markt is LG.Philips LCD Co., Ltd. (LPL). LPL is een 50-50 joint-venture tussen Koninklijke Philips en LG Electronics die in juli 1999 werd opgericht. LPL is op dit moment de wereldwijde nummer één in omzet en productiecapaciteit. LPL maakt LCD’s (flat screens) voor onder andere PDA’s, notebooks, computer monitoren en digitale TV’s. De Koreanen beheersen het grootste deel van de wereld LCD markt met 40%, met LPL (22%) en de LCD divisie van SEC (18%) als de grootste spelers. De groei van LCD’s heeft alle verwachtingen overtroffen – en men verwacht voor dit jaar een meer dan 180% groei van de LCD TV markt, zodoende gaat LPL de grootste LCD fabriek ter wereld bouwen. De constructie zal dit jaar beginnen in Paju, vlakbij Incheon. Paju ligt strategisch door de internationale vliegveld en haven van Incheon. De fabriek zal ruim een miljard euro gaan kosten. Door zowel in te zetten op LCD als plasma TV’s zal ook in de toekomst LGE aan de wereldwijde vraag naar digitale TV’s kunnen voldoen.

Er is slechts één bedreiging die de anders rooskleurige toekomst van SEC of LGE enigszins kan beïnvloeden: “Corporate Governance”, of hoe bedrijven met hun investeerders omgaan. Berucht is natuurlijk Daewoo die op de fles ging doordat het fraudeerde met de boekhouding, lang voordat Enron in het nieuws kwam als grootste faillissement ooit. Recenter is SK een goed voorbeeld. De macht die de stichters van de chaebol op hun bedrijven nog steeds uitoefenen is ongelofelijk en verbaast veel (potentiële) investeerders. Bovendien dulden zij nauwelijks pottenkijkers zoals zakenbankiers die de chaebol van dichterbij willen bekijken. Zoals men bij Samsung en LG kan zien, de Lee, Koo en Huh clans zijn nog steeds de hoogste bazen binnen de verschillende bedrijven. Men beweert dat de verregaande invloed van chaebol op de Koreaanse economie het succes van het midden- en klein-bedrijf in de weg staat. En volgens sommige analisten is door de relatief zwakke corporate governance van Koreaanse chaebol door de jaren heen, hun aandelenkoers lager dan die van buitenlandse concurrenten. Dat zorgt ervoor dat men moeilijker aan nieuw kapitaal kan komen: en dus riskeert men de kans te investeren in ontluikende markten, die zich misschien ontwikkelingen in strategische.


Bronnen:

Chang, Sea-jin: Financial Crisis and Transformation of Korean Business Groups
Cumings, Bruce: Korea’s Place in the Sun
Asia Times: Samsung chairman named richest man in Korea
Businessweek: Korea a global player
Chosun Ilbo: Digital TV Exports Brisk Last Year, More IT Items Occupy Largest Market Share
Digitimes: Asian IT firms, led by Samsung, moving up the global profit rankings
Joong Ang Ilbo: LCD plant to be world's largest, LG to bet $1.3 billion in digital TV market
Far Eastern Economic Review: Samsung tries to snatch Sony’s crown
Korea Times: Chairman Lee Kun-hee’s Warning, Korean Cos. Stand Out at CeBIT Hanover 2003
The Economist: The world’s 12 richest people

25 mei 2003

Korea May 2003

Sunday, May 25, 2003
Yesterday I bought the book Korea Unmasked by Rhie Won-bok - a 236-page cartoon about the Korean people, their neighbours, their successes & tribulations and unification wish. It is a must to read this book if you have been to Korea or have plans to do so. I recognize many things about the Koreans and it explains much too.

The expats (someone sent by his/her company to work abroad) here in Seoul say that: the first country you spend more than half a year in, you will fall in love with - and have a love/hate relationship with it. Can it be that I became an "expat" when I was four years old (when I moved to The Netherlands)? I complain about The Netherlands when I am in The Netherlands and I complain about Korea when I am Korea. In both The Netherlands and Korea, I never feel at home completely, but I can feel at home anywhere a little bit. But I hope there is room for another country I can "fall in love with": for example China - since I really want to work for a few years in Shanghai...

Saturday, May 17, 2003
Thursday and Friday we went out of Seoul and had a two-day workshop with the four teams of marketing. On the first day we discussed roadmaps and on the second day we had a sportsday - footvolley and basketball. Even our vice-president participated in basketball!


In the evening, when we went for dinner and noraebang or "singing room", I realized you should always have a song ready for the noraebang. You should really practice singing this song until you can sing it (preferably by heart) and have a "100 score". Since there are no Dutch songs in noraebang here in Korea, my song is "Hotel California" by the Eagles. Now that I study Korean - level low intermediate - in a hagwon (eveningclass) every week again, I realize that one of the good things about doing an internship is that you don't have to study books for a while...

However, what I miss from my previous semester is the opportunity to read papers and magazines for free in a library! I still have to find a public library in Seoul where they have international papers (International Herald Tribune, Financial Times) and magazines (The Economist, Harvard Business Review) .

Monday, May 12, 2003
On May fourth, I went to the beach together with Sumi, Shiva and some of her colleagues and their friends. Although it took a while to leave Seoul by car (6-hour traffic jam), it was great to spend an afternoon on the Mallipo beach and visit the Chollipo Arboretum.

For the past two weeks Seoul has been decorated with paper lanterns of which some were lit in the evening. It was a great sight, especially May 8th, when it was Buddha's Birthday. So there was a big happening in Insadong at Jogyesa, a Buddhist temple. Every lantern at this site had a piece of paper under it with someone's name on it, even inside the temple. Also, there was a major Korean broadcaster filming the whole event: including a group of very young apprentice monks singing a song.

Later that evening we went to Mokdong where people at the Buddhist temple there were just lighting the candles inside the lanterns. After having dinner we went back, but unfortunately some lights had already been blown out by the wind. Nevertheless, the sight was astonishing.

Later that weekend we went to climb Seoul's highest mountain Bukhansan (837 meters high). It took the whole afternoon - but once we were up there we could see how big Seoul actually is. Some "Seoulites" were equipped with survival gear, tents and food to camp for a week (?) on the mountain.

This month Turandot - after Italy, China and Japan, hit Korea. This originally Italian opera by Puccini about a Chinese princess was now directed by the worldfamous Chinese director Zhang Yimou (who also directed the movies "Hero" and "Raise the Red Lantarn"). Whereas the opera was staged in the Forbidden Palace in Beijing, here in Korea the Seoul World Cup stadium was the venue - which means 30,000 people can watch this famous opera at the same time. The whole was show was very impressive.

Finally, last week I confirmed my flight and this year August 2nd, I will fly back to The Netherlands.

24 april 2003

Korea April 2003

Wednesday, April 24, 2003
For the past three days I have been to P'yeong T'aek, LG's learning center. This time to have training together with people from Marketing and Sales. Everyday waking up at 7:30 at the Lake Hills hotel and lectures until 20:00... It was a great opportunity to meet people from other departments and overseas offices.

So what is it like working for LPL? I encounter one of the few things most interns will experience I guess: paranoid colleagues who are reluctant to give away top secret information. Then we usually makes jokes like: 'Yes, selling top secret information to our competitors is a great idea. I never thought of that; that way I can make some extra money since I am underpaid!' My colleagues would then respond: 'OK, in that case I will give you the information - but we have to split the money 50/50!'

In Shinchon, I feel most comfortable spending my time with international students. I guess they really know what it is like to live in different cultures. I think it can make you more flexible and tolerant in many respects. In my opinion culture simply is a country's identity which people have to respect and understand. Handling cultural differences is an issue that requires a subtle approach. In an international setting one person can get easily offended by another while this person does not even realize this. This can be very difficult, but you can also learn a lot from it, I think. It is difficult to recognize something until it is gone for a long time... And to be honest I can recommend everyone to spend some years abroad - perhaps only then we can understand each other really well?

Sunday, April 20, 2003
First of all, I apologize I haven't been updating this website for a long time... On March 31 I decided to move back to Sinchon, since the 3-hour commuting from West-Incheon to Yeoido every working day simply was too much. Now I live with Yonsei students in a one-room ha-suk-jib, or boarding house. Our ajumma cooks our breakfast and supper for us.

What have I been doing lately? Chess-parties in Apgujeon, together with my colleagues we went skiing in February, I went to Gumi - Korea's "Silicon Valley". And together with some Dutch students studying at Yonsei we were invited to have a delicious traditional Dutch meal at the Dutch Counseller's residence. His wife was friendly enough to cook hutspot for us! At this gathering I met a student from Technische Universiteit Eindhoven who will also do an internship at LG.Philips LCD. He is part of a group of (15) TUE students who are doing a tour through Korea and a 3-month case study at companies here in Korea. And last but not least, together with some friends from last semester we went to the show Cooking Nanta (crazy beat) in Apgujeon - as my birthday present... I really appreciated that!

Next weekend most of the Dutch people here in Korea will go to the charity gala "Orange Ball" at the Grand Ballroom of the Grand Hyatt Hotel. This yearly event is to celebrate our Queen's birthday and "Hamel Year"
. This year it is 350 years ago that Hendrick Hamel visited Korea - the first westerner ever to visit Korea.

22 februari 2003

Korea February 2003

Saturday, February 22, 2003
After my first week of work at LG.Philips LCD, I can say I am pretty tired. I am staying with my Korean uncle's family (in Incheon), and have to travel to Yoido every day. So every Monday to Friday I have to get up at six o' clock. And, I get home at about 22:00... But I really like my internship! I am receiving training about the marketing department and learn about the technical aspects of TFT LCD's. The team is really nice so I have a great time.

Tuesday, February 4, 2003
I am back in Korea after travelling for 5 weeks, and I was just in time to celebrate Chinese newyear (February first this year). For photos and text, click the link below.

30 januari 2003

Thailand, Ko Chang

From Beijing to Bangkok

Jan 23 - Jan 30
: Ko Chang

Ko Chang is the second largest island of Thailand (40 kilometers wide) and there are less tourists and is less developed than for example Phuket (Thailand's largest island). It takes about 6 hours by bus and one hour by ferry to reach Ko Chang from Bangkok. For the whole week I stayed in a bungalow at the beach (6 euros) and rented a scooter (only 4 euros per day). Staying at the island was in one word great. The weather was great, the ocean clear and warm, and at Pen's bungalows there was everyday a BBQ on the beach and everyday a party at Sabaybar.

27 januari 2003

Thailand, Ko Chang II

From Beijing to Bangkok

Jan 27
: Khlong Plu waterfall, Ko Chang

These are photos of a waterfall on Ko Chang.

24 januari 2003

Thailand, Bangkok

From Beijing to Bangkok

Jan 20 - Jan 24
:
Bangkok

We stayed in one of the most tourist places in Bangkok, Khaosan road. Despite the traffic and busy streets, it is convenient because of the many opportunities to buy souvenirs. I was also tempted to try the local food... It was really cool and unexpected to meet Tobi (Canada) and Vickey (US) in the middle of Bangkok! We studied together the semester before at the International Division. We hung out for a few days.

23 januari 2003

Thailand, Bangkok II

From Beijing to Bangkok

Jan 23: Wat Phra Kaeo (Temple of the Emerald Buddha) and The Grand Palace, Bangkok

19 januari 2003

Laos, Vang Vieng

From Beijing to Bangkok

Jan 15 - Jan 19: V
ang Vieng

Here we rented bikes (again) and explored some caves.

15 januari 2003

Laos, Luang Prabang

From Beijing to Bangkok

Jan 12 - Jan 15 :
Luang Prabang

The view from Phousy hill was great. We talked with the Buddhist monks there (all men in Laos have to be a monk for three years, usually they are a novice from the age of 15-18) and watched the sun go down. The day after we decided to rent motorbikes (110CC) and go to a waterfall 30 kilometers away from Luang Prabang. On the way back, I had a minor accident with my scooter. (I can always blame it on the side-effects of taking preventive drugs against malaria). (Photo taken with permission.)

12 januari 2003

Laos, Luang Nam Tha

From Beijing to Bangkok

Jan 9 - Jan 12:
Luang Nam Tha

We arrived in Laos and we could finally take our winter coats off for good! We intended to stay between 5-7 days in Laos, but we stayed almost two weeks. In Luang Nam Tha we rented (mountain) bikes to see the waterfall. Laos coffee is great. (Not to mention the cream: I decided to buy a can of cream, but then found out is made by Friesche Vlag in The Netherlands...) Especially with baguettes in the morning, Laos coffee makes a great breakfast! Pigs, chickens and cows walked freely on the street and in houses (not the cows).

7 januari 2003

China, Kunming

From Beijing to Bangkok

Jan 5 - Jan 7 :
Kunming

Since (almost) all restaurants we had been to had their menus in Chinese, we did the following. Either we showed our card with our favorite dishes written in Chinese, or we went in a restaurant, just took the menu and pointed at some dishes randomly. Sometimes we got great food, and sometimes we had the opportunity to take out our cameras and shoot a photo of some Unidentified Eating Objects. In Kunming (Yunnan province) I got 'addicted' to sugarcane.

It took 25 hours to go from Kunming to Menglao. We took the 24-hour sleeper bus, where in the middle of the night somewhere between the China-Laos border the clutch stopped working. There you are, in the middle of the jungle on a road that is barely 5 meters wide and a mile deep cliff to your left. In the meanwhile we had met Jentje (The Netherlands), Mark (Ireland) and Hannah (Australia), so we could share the fun. Ultimately, we could continue with some other people's help (even though our bus driver almost got killed in the process). On our way to the Laos border we stayed in Menglao and went for an evening at a KTV place (Karaoke TV/Chinese noraebang). The next day ealry in the morning we would cross the China-Laos border.

I was glad to have escaped the cold weather in China, but had by the time fallen in love with the country. I definately want to go back, preferably to work there (Shanghai) as an expat for at least a few years.

5 januari 2003

China, Yangshuo

From Beijing to Bangkok

Jan 3 - Jan 5:
Yangshuo


After a week in China I learned to say (wu) ting budong: "I do not understand." Practically all Chinese (and people from Laos and Thailand) approached me in their native language. In Yangshuo we met a lot of English teachers from Europe, The US and other countries. On a population of 300.00 people, there were 300 schools teaching English and hiring (graduated) students from English speaking countries.

The scenery around Yangshuo is beautiful - the Chinese call it the most beautiful scenery in the world, so went on a boat trip. The Lonely Planet says that some tourists do it for 500 Yuan, but if you bargain you can make it 250. We went for just 50...

2 januari 2003

China, Guilin

From Beijing to Bangkok

Dec 30 - Jan 2:
Guilin

It is worth mentioning that everytime we stepped out of a bus/train station, there was an army of ajumma's (Korean word for middle-aged women) chasing us, trying to persuade us to stay in their hostels. When you go with one of them, sometimes they can offer you a good deal as long as you bargain hard enough (we were there during the low-season, so it was easier for us). Seeing palm trees in China was quite a surprise. But there they were, in the middle of Guilin (Guangxi province). Guilin is a laid-back town with even a Meditarranean atmosphere - and spirit... In Guilin we went to the Solitary Beauty Park and on New Year's Eve we went to a Chinese disco.